We should rethink the development model

We should rethink the development model

 

Time to rethink the development model

By CHAI QIMIN (China Daily)

Updated: 2015-04-21 10:59

The transition to green socio-economic development in China is in progressThe peaking of carbon dioxide and other greenhouse gas emissions has been a topic of heateddebate as the next policy issue for Chinaas it undertakes an economic transition and a newsystem of environmental governance.

It is obviously a tough task for China to achieve such peaking soonBig challenges arise from thetrade-offs among such factors as the economyenergy and climate securityChina has set new targets under which its CO2 emissions will peak around 2030, or earlier ifpossibleand the non-fossil fuel share of all energy will increase to around 20 percent by 2030.

The coming decades are a crucial stage in China's developmentand how to achieve a smoothtransition to a low-carbon modelwhile avoiding an excessive adverse impact on social andeconomic development has become a key issueThe nation is worried about radical mitigation measures that could push the economy into arecession and lead to social unrest.

Under its long-term development strategyChina aims to become a fully industrializedmiddle-class society by 2021. Further in the futureit wants to become a prosperousstrongdemocratic,culturally advanced and harmonious modern country (with the economic level of a moderatelydeveloped countryby 2049.

That means the goals of development in China will be more diverseChina is now at an economic inflection pointUnbalanceduncoordinated and unsustainabledevelopment remains a big problemwhile future economic development planning requires newdirections and drivers after the rapid industrialization and urbanization of the past 30 years.

China is actuallyperhaps inevitablyrepeating the mistakes of industrialized countriestypicallyin environmental pollution (airwater and soil). Several large-scale contamination incidents in recent years spurred the country to take a seriouslook at the quality of development and environmental protection issues.

The Chinese people believe that the country in the mid-21st century will stress not only the hard,cold GDP numbers but also the greenlow-carbon and environmental aspects of lifeAs the economy keeps growingthese factors will gradually assume top positions in the socialvalue system and institutional innovation.

The longstanding energy strategy in Chinawhich has been dominated by coalhas caused a raftof problems including environmental degradationThe energytransportation and chemicalsectors were all built on coal resourcesresulting in low efficiency and heavy pollution.

The economy has become trapped in this pattern and technological progress is being held back.Environmental costs have not been reflected in the marketBut there is a chance to end this deadlock with breakthroughs involving genuine decarbonization,which will also support energy security.

A nation's strength and potential often comes from technological and institutional innovationSo alow-carbon development pattern will inspire productionconsumption and lifestyle changes andbring opportunities for industrialcommercial and community transformation

Such developmentand reform will also get China more involved in global climate change governancewhere it willassume appropriate responsibilitiesEnvironmental progress and green development require the government to stimulate andregulate by appropriate planningThe market has failed in this regard.

The nation's infrastructure is based on a high-carbon modelSo are technological pathways andconsumption behaviorThe economy faces enormous difficulties and costs without adjustmentsIf the government does not take timely steps to address the increasingly serious environmentalpollution in Chinaimmeasurable losses of human capital and health will occurAnd the worldcannot continue to allow such growth in emissions.

For these reasonsdecision-makers must reflect on the previous decades of developmentWhen it comes to energy consumption and emission caps, "forcing mechanismsare a policyoptionWhat remains controversial is the turning pointthat iswhen can China reach a peak?

There are different emission pathways for ChinaOne would be to grow quickly to an early buthigh peakfollowed by a deep cutAnother would be slower growth with progressive controls,which would result in a later but lower peakfollowed by a moderate declineBut because of theconstraints of the current economic and energy structuresthe "fastmode may lead to far moreeconomic shocks.

A progressive and incremental mitigation plan seems more appropriate for developing countries,where it will make the transitions smootherThe author is deputy director of the strategy and planning department of the National Center forClimate Change Strategy and International Cooperation.

 

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