China's debt has just turned a corner

China's debt has just turned a corner

 

Nation's debt has just turned a corner

By David Mann (China Daily Europe)

Updated: 2015-04-12 14:38

 

Nation's debt has just turned a corner

Credit is growing in line with GDPwhich means more benefit for every new unit of borrowing

There are fears about China's growth prospects given the recent bad news about weak creditdemandhigh real interest rates and tight liquidity

But we at Standard Chartered see threereasons for at least some optimismFirstChina's debt-to-GDP ratio stabilized in mid-2014, albeit at a relatively high 251 percent ofGDP

While China's dramatic debt increase in the past five years grabbed headlines worldwide,as the ratio leapt nearly 100 percentage points from 155 percent of GDPthe fact that the ratiohas begun to stabilize has not received much attentionThis is an important milestone in China's debt turnaround following years of excess

Over thepast five yearstotal credit growth in China was on average 8 percentage points faster thannominal GDP growth - way beyond the point at which credit growth becomes inefficient for anyeconomyHoweversince mid-2014, China's credit has been growing in line with GDP

Essentiallythismeans China is now getting more "bang for its buckfor every new unit of borrowing

Also,attitudes toward debt have changedwith loan officials in China now much more averse to takingthe risk of a loan going badAlthough this doesn't mean China's leverage risks have been resolvedbecause the excessivedebt accumulation of prior years still needs to be dealt withit does mean that debt challengesare no longer escalatingAnd this is good news.

Resuming past excesses is not an option

China's debt-to-GDP ratio is still relatively highcompared with other economies at a similar stage of developmentso debt cannot be used toboost growth significantly in the near future without risking even more solvency issues later.

Besidessince the official non-performing loan ratio is set to keep rising through 2015 andbeyondmost likely not all of the bad debts will be recognized immediatelywhich comes withboth benefits and potential costs.

We will need to watch carefully whether this "evergreeningof bad loans becomes too large ashare of new credit growthImportantlythis does not appear to be the case so farThe second reason to be a bit more upbeat about China is the sign of positive sentiment amongproperty developers

Results of our recent property market survey of 30 companies in five majorcities across China - which we have been running twice a year since 2010 - indicate that theindustry will be in better shape by the second half of this yearwhich bodes well for China'sgrowthDevelopers believe the excessive amount of inventory in lower-tier cities will be worked throughby the second half of this year

They also anticipate better appetite for investment in land amongtheir peers before the end of this yearThis is good newstoogiven the drag on GDP growthfrom the sector recentlyFinallyour survey of more than 600 small and medium-sized enterprises across China showed aslight improvement in sentiment in January from a low in December

The results indicate that thisoptimism is being supported by broad-based policy easing in the country.

 Andas we expect tosee more monetary easing in the form of at least two more reserve requirement ratio cuts and afurther lowering of policy ratesbusiness confidence could continue to improveWhile we all should be getting used to China's "new normalof slower growthwe should not beworried about the slowdown deepening even further in 2015 and 2016.

There are many reasons to be less bearish on China than the present consensus

and the factthat there is no unsustainable credit boom

taking off again in Chinaor anywhere else in theworld's major economiesshould be a source of relief.

 

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